AUTO CENTRO

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Una empresa que ha estado 51 años en el mercado automotriz panameño, aunque sus raíces se remontan a casi 100 años.

En los albores de la República, la llegada del automóvil supuso nuevas oportunidades de negocio.

Uno de esos panameños, que decidió aceptar el reto e iniciar un negocio de repuestos fue Juan Manuel Berrocal, quien en 1919 abrió en calle 17 con el nombre de Holesales Tire and Supply Company, dedicado como su nombre sugiere a ventas al por mayor de llantas y repuestos automotrices, donde incluso también importaron combustible ya que no había refinería en Panamá.

El negocio floreció bajo la tutela de Juan Manuel Berrocal ayudado por el hecho de que como en el resto del mundo el automóvil se popularizó en Panamá.

Cuando el hijo de Don Juan Manuel estaba tomando un doctorado en leyes en Europa, recibía la noticia del súbito fallecimiento de su padre, por lo que debía regresar, abandonar sus estudios y ponerse al frente del negocio familiar. Esta situación cambiaría la vida de José Manuel Berrocal, que debía cambiar su profesión de abogado por la de comerciante, por una circunstancia totalmente fuera de su control.

Por una serie de razones complejas, en los años 60 deciden disolver la empresa y en 1967 abre Auto Centro, cuyo local estaba ubicado en Vía Brasil, diagonal al IDAAN. José Manuel Berrocal iniciaba el negocio con 9 colaboradores y las mismas lineas de productos y marcas, que vendía anteriormente Holesales Tire and Supply Company. La marca de llantas que representaban eran Seiberling, una marca americana asociada a Goodyear y Toyo, una marca japonesa, que empezaba a exportar al resto del mundo. Otras líneas de productos que distribuían era bujías Autolite, productos de mantenimiento y cuidado Simoniz y aditivos Permatex, correas Gates y abrasivos Norton. Casi todos, productos estadounidenses, pues en esos años el mercado automotriz panameño era dominado por las marcas americanas.

Con los años el local empezaba a quedarse pequeño y en 1986 se mudaban a un local que habían construido en El Dorado, donde actualmente se encuentra la casa matriz. La mudanza implicaba también un cambio de rumbo del negocio, pues hasta ese momento su actividad comercial era al por mayor, es decir venta a distribuidores, flotas, industrias a nivel nacional. La nueva facilidad, permitía que también incursionaran en la venta al detal, es decir directamente al consumidor.

Miguel Berrocal, su actual Presidente, entraba al negocio en 1985, luego de graduarse de la universidad. La invasión de 1989 y los posteriores saqueos, destruyen el local. No solo les robaron toda la mercancía sino que les destruyeron todo lo que no pudieron llevarse, llegando incluso a incendiar la bodega del edificio. Fuego que pudo ser controlado por Berrocal, vecinos y varios colaboradores que llegaron a controlarlo.

El golpe fue muy fuerte para Don José Manuel, que cedió la dirección de la empresa a su hijo Miguel, quien con su juventud y entusiasmo no dudó en reconstruirlo a partir de cero. El apoyo de suplidores y colaboradores fue unánime y permitió reabrir en muy corto plazo, sin tener que prescindir de ninguno de los empleados de la empresa. El apoyo de los suplidores fue vital, pues reenviaron toda la mercancía para reponer lo que se había perdido, con tiempos de pagos diferidos, gracias a la relación de años que tenían con ellos. “Fue difícil, comenta Miguel Berrocal, pues no empezamos de cero, sino con una deuda enorme, pues debíamos lo que nos habían robado más lo nuevo que nos despacharon, pues los seguros no pagaron nada, debido a que estábamos en una guerra y es una de las cláusulas por las que no te reconocen nada. Tiempos difíciles, pero con el apoyo de colaboradores, bancos, suplidores y clientes, logramos salir adelante, así como lo hizo Panamá.

Ya en 1991, Auto Centro abría la primera sucursal, ubicada en Chiriquí. “La razón fue porque cada vez se nos hacía más difícil depender de los distribuidores, explica Berrocal, y queríamos controlar más el mercado. Era un cambio de filosofía, que nos ha dado buen resultado y es tener nuestra propia red de tiendas y estar cada vez más cerca del usuario final , teniendo el producto accesible de inmediato y a un precio igual a nivel nacional, es decir, lo mismo cuesta un producto en El Dorado, que en Santiago, Chitré o David. Es exactamente igual. Los costos internos de transporte que antes teníamos que subsidiárselos a los distribuidores o que estos lo pagaran a los transportistas, lo hacemos ahora dentro de nuestro equipo y entra como un gasto general.”

Las lineas de productos que manejan son las mismas , cien por ciento automotrices. Distribuidores de llantas Toyo y Hankook, baterías, repuestos, accesorios y líneas industriales como Gates y Norton. Estas dos últimas ya eran representadas por Holesales Tire and Supply Company.

Con el paso de los años Auto Centro se ha mantenido renovando productos e innovando tanto en el área de servicios como en los productos que ofrecen, de acuerdo a lo que el mercado ha ido demandando a través del tiempo, de esta manera se han consolidado como líderes en el mercado.

Una de las marcas que distribuyen, Hankook es la llanta de mayor venta en Panamá y es junto con Corea el único país donde ellos son el número uno.

Haciendo honor a su slogan de: Para autos lo más completo, en todas sus 12 sucursales ofrecen venta y servicio de instalación en todos sus productos, por ello los mantenimientos o las necesidades básicas preventivas de un auto pueden hacerse en un solo lugar.

“La demanda de productos automotrices, va a seguir aumentando, explica Berrocal. La empresa este a sobre bases muy solidas, de muchos años, de mucho reconocimiento y Auto Centro es ya una marca establecida. Lo que nos toca es seguir dando el servicio de excelencia de siempre, con productos de la mayor calidad, que no necesariamente son los más baratos, sino uno en que el costo beneficio sea el mejor para el mercado que va a ser usado.” 

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